Continental запустила на своем испытательном полигоне в Ювалде (Техас, США) первый беспилотный испытательный автомобиль для широкого спектра дорожных покрытий. Это сделано для большей информативности результатов испытаний шин Continental для легковых и легкогрузовых автомобилей и минимизации воздействия процедуры испытания на результаты.

Автомобиль создан на основе автоматизированной системы Continental Cruising Chauffeur, разработанной для автомагистралей. Испытательный автомобиль управляется с помощью спутниковой навигационной системы.

Автомобиль, оснащенный камерой и датчиками, сможет немедленно реагировать на людей, животных или другие неожиданные препятствия на дороге даже без участия водителя. Таким образом команда разработчиков из Ювалде вносит свой вклад в воплощение стратегии предотвращения аварий Continental Vision Zero.

«В критической ситуации от уровня шинных технологий зависит, остановится машина вовремя или нет, — отметил Николай Зетцер (Nikolai Setzer), член совета директоров и глава подразделения по выпуску шин Continental. — Благодаря испытаниям на автоматизированном автомобиле мы получаем высоко точные результаты и, тем самым, гарантируем первоклассное качество наших шин».

В Continental говорят, что одной из самых сложных задач в производстве шин является проведение качественных испытаний при использовании шины. Новые резиновые смеси и модели шин должны тестироваться в реальных условиях, демонстрируя, как они функционируют, например, на гравии.

Управление автомобилем предъявляет высокие требования к водителю, так как малейшие отклонения на испытательном треке могут иметь колоссальное влияние на качество и сопоставимость результатов. 

С 2016 года команда под управлением Томаса Зиха (Thomas Sych), возглавляющего испытания шин в Continental, работала над новыми методиками тестов в Ювалде. «Мы хотим автоматизировать и, следовательно, стандартизировать испытания шин до такой степени, чтобы можно было определить малейшие различия шин, — пояснил г-н Зих. — Беспилотный автомобиль позволяет нам точно воспроизводить испытания, то есть каждая шина тестируется в абсолютно одинаковых условиях.  Таким образом мы можем быть уверены в том, что разница в результатах действительно вызвана различиями шин, а не самой процедурой тестирования».

В дополнение к значительно улучшенной сопоставимости результатов тестирование шин при помощи беспилотных автомобилей также снизит количество работ по обслуживанию испытательных треков. Поскольку автомобиль проходит по маршруту, который от раза к разу отличается лишь на несколько сантиметров, покрытие трека меньше изнашивается и требует меньшего обслуживания. 

«Благодаря тесному сотрудничеству с коллегами из других подразделений Continental мы достигли значительного прогресса в разработке прототипа для испытания шин, — заявил г-н Зих. — Теперь мы сосредоточились на разработке необходимых систем камер и радаров для использования на бездорожье, чтобы автомобиль мог должным образом реагировать, когда люди, животные или другие транспортные средства неожиданно появляются на дороге. Мы знаем, что доверие необычайно важно в мобильности будущего. Мы полностью осознаем эту ответственность при разработке новых технологий».

В среднесрочной перспективе планируется запустить несколько автономных автомобилей, которые, получая сигналы из центра управления, будут одновременно ездить по тестовому полигону. Основная цель — это, прежде всего, оптимизация испытаний на выносливость на разных участках тестового полигона в Ювалде. Сегодня водителям-испытателям приходится в тяжелых условиях и в сильную жару проводить очень много времени за рулем автомобилей, проезжая сотни миль, чтобы выявить возможные недостатки новых моделей шин или резиновых смесей.

Автоматизация и исключительно точная регулировка автомобилей должны не только сделать результаты испытаний более воспроизводимыми, но и обеспечить оптимальную траекторию движения автомобилей по трассе, что позволит свести к минимуму ее износ. Примерно такие же цели ставили перед собой инженеры Continental 50 лет назад, когда Ульзамер, Вебер и Майер вписали новую страницу в историю шинных испытаний своим электронно-управляемым автомобилем.

11 сентября 1968 года на тестовом полигоне Contidrom посреди Люнебургской пустоши на старт вышел первый электронно-управляемый беспилотный автомобиль Continental. Основная цель этого футуристичного проекта заключалась в том, чтобы найти подходящий способ для проведения точных с научной точки зрения испытаний шин в заданных условиях. При этом инженеры Continental практически дошли до пределов возможного по тем временам и в определенной степени проложили путь для транспорта будущего.

Системы для беспилотного испытательного автомобиля полувековой давности были разработаны для Continental компаниями Siemens и Westinghouse, а также научными сотрудниками Технических университетов Мюнхена и Дармштадта. Для управления автомобилем использовался провод в дорожном покрытии. С помощью датчиков электронная система автомобиля распознавала, движется ли он по заданной траектории, и при необходимости автоматически возвращала его на нужную траекторию. 

Инженеры оснастили Mercedes Benz 250 Automatik (также известный как «/8»), в частности, электромеханическим рулевым управлением, электромеханической системой регулировки дроссельной заслонки и радиоустройством для передачи измеренных значений — передовые технологии по тем временам. Кроме того, на бамперах автомобиля было установлено несколько антенн, в багажнике размещался электронный блок управления и электропневматическое тормозное устройство.

С пульта управления, установленного на обочине трассы, команды передавались по проводу в автомобиль: торможение, ускорение, подача звукового сигнала. Преимущество совершенно новой испытательной системы: благодаря исключению человеческого фактора точность измеренных значений существенно возросла, а кроме того, это позволило впервые полностью использовать возможности открытого годом ранее полигона Contidrom.

Трудности того времени являются для нынешних конструкторов стимулом полностью использовать возможности, которыми сегодня обладает сам концерн. «Даже если тогда автомобиль не сумел оправдать все ожидания, с сегодняшней точки зрения это все равно был впечатляющий проект. Сегодня концерн Continental, как и тогда, демонстрирует готовность идти на риск и искать новые революционные идеи, — рассказывает Томас Зюх, руководитель глобального подразделения по тестированию шин легковых автомобилей с головным офисом в Штёккене. Ведь между первыми системами тестирования конца шестидесятых годов и нашими современными испытательными системами прослеживается прямая связь. С 2012 года мы проводим многие из тестов на испытательной станции AIBA (Automated Indoor Braking Analyzer) на полигоне Contidrom — независимо от погоды и в автоматизированном режиме».